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Sikorsky MH-60T Jayhawk, el helicóptero de alcance medio del USCG

Sikorsky MH-60T Jayhawk, el helicóptero de alcance medio del USCG
La tripulación de un helicóptero MH-60T Jayhawk, perteneciente a la Air Station Kodiak, se prepara para aterrizar en la cubierta de vuelo del USCGC Healy. Mar de Chukchi, frente a las costas de Alaska (28 de julio de 2017).
Durante 150 años, la capacidad del U.S. Coast Guard para proteger a los ciudadanos estadounidenses y sus bienes en las aguas de Alaska y el Ártico ha aumentado debido al crecimiento y la importancia de la zona en el comercio mundial, la exploración del Ártico y la soberanía nacional. 
Imagen: U.S. Coast Guard, Senior Chief Petty Officer Rachel Polish.

El MH-60T Jayhawk es el helicóptero de recuperación de alcance medio (MRR, Medium-Range Recovery Helicopter) del USCG, configurado principalmente para misiones de búsqueda y rescate (SAR). Actualmente, el U.S. Coast Guard está completando el programa SLE (Service Life Extensión), para el mantenimiento y renovación estratégica de la flota, que mantendrá la plataforma de Sikorsky en servicio hasta mediados de la década de 2030.

¿Por qué el Programa MH-60T?

Los helicópteros HH-60 ​Jayhawk entraron en servicio en el USCG en 1990. Hoy, tras 31 años y sin el actual SLE, las primeras unidades actualizadas al estándar MH-60T estarían cerca de alcanzar su límite de vida útil (de 20.000 FH) ya en 2023, y el 90% de los Jayhawk más modernos llegarían al mismo punto en el año fiscal de 2028 si no se se llevara a cabo ningún tipo de programa de sostenibilidad, por ello el Coast Guard ya está trabajando para aumentar el potencial de la plataforma en otras 10.000 horas de vuelo (FH) adicionales, alineando las operaciones de extensión de vida útil con el programa para la futura recapitalización de la flota, guiada por la participación del USCG dentro del Joint Future Vertical Lift Program del Departamento de Defensa (DoD).

Los MH-60T Jayhawk irán pasando, uno por uno, por el programa de sostenibilidad a medida que las unidades existentes vayan alcanzando su límite de horas, manteniendo así el actual tamaño de la flota compuesta por un total de 45 helicópteros.

¿Cómo sostendrá el U.S. Coast Guard la flota de MH-60T Jayhawk?

El U.S. Coast Guard estudió varias opciones para extender la vida útil de su actual Medium-Range Recovery Helicopter (MRR), llegando a la conclusión de que la más viable consistía en reemplazar las células de las aeronaves más antiguas. Estos fuselajes llegarán de dos fuentes: por un lado de algunos helicópteros H-60F y H-60H retirados de la U.S. Navy, y por el otro de nueva construcción; adquiridas al OEM Sikorsky Aircraft Corporation (Lockheed Martin).

Sikorsky MH-60T Jayhawk, el helicóptero de alcance medio del USCG
La llegada a San Diego de uno de los helicóptero MH-60T Jayhawk, repintados en color amarillo con motivo de los 100 años de aviación en el U.S. Coast Guard (21 de julio de 2016).
Este esquema de pintura conmemora los colores de los helicópteros utilizados a finales de la década de 1940 y principios de los 50. 
Imagen: U.S. Coast Guard, Petty Officer 3rd Class Joel Guzman.

Las células de los Seahawk excedentes de la U.S. Navy serán reconvertidas a la configuración MH-60T en el Coast Guard Aviation Logistics Center (ALC) Elizabeth City (Carolina del Norte).

El Programa establece un contrato con Sikorsky para la producción de las tres secciones de la estructura del fuselaje: el morro, la parte central (cabina) y la parte trasera, donde termina el fuselaje antes de su unión con la cola. Estos se diseñarán, fabricarán y serán entregados directamente al U.S. Coast Guard ya con las especificaciones MH-60T.

Los trabajos de conversión restantes de toda la flota, como el reemplazo de los componentes dinámicos (rotores, transmisiones y palas), la sustitución del cableado eléctrico, etc. también serán realizados en el ALC Elizabeth City.

El programa de extensión de vida útil del MH-60T se creó en 2017 para evaluar e implementar las soluciones técnicas y mecánicas necesarias para prolongar la plataforma en activo. Con ello, la flota de helicópteros Jayhawk se mantendrá en servicio hasta mediados de la década de 2030, cuando las realidades fiscales y técnicas sean más propicias para llevar a cabo un esfuerzo de recapitalización.

Sikorsky MH-60T Jayhawk, el helicóptero de alcance medio del USCG
La tripulación de un helicóptero MH-60T Jayhawk durante la aproximación a la Air Station Kodiak (Alaska), 5 de junio de 2019.
El personal del U.S. Coast Guard, destinado en AirSta Kodiak, se ocupa de mantener y operar helicópteros Jayhawk y MH-65 Dolphin, además de aviones HC-130 Hércules, utilizando para ello un aeródromo compartido con el aeropuerto de Kodiak. 
Imagen: U.S. Coast Guard, Petty Officer 1st Class Bradley Pigage.

El programa logró el ADE-2A (Acquisition Decision Event) el 11 de agosto de 2020, fue aprobado por el Subsecretario Adjunto de Gestión del Departamento de Seguridad Nacional (Department of Homeland Security) para proceder a la siguiente fase de adquisición: la fase de obtención (Obtain Phase). Las apropiaciones de los años fiscales 2019 y 2020 fueron utilizadas para el soporte de ingeniería y producción no recurrentes de 18 nuevas células.

  • El alcance del Programa se limita al mantenimiento de las operaciones del MH-60T, no incluye el despliegue de nuevas capacidades
  • Los componentes y el software de aviónica, ya existentes en los MH-60T Jayhawk, se mantendrán en los helicópteros actualizados con las nuevas células

Del HH-60J al MH-60T

El programa de conversión y actualización comenzó en 2002, el primer prototipo MH-60T llegó a la flota del USCG en enero de 2007 y, dos años después (enero de 2009), alcanzó el estándar de los upgrades iniciales. El U.S. Coast Guard convirtió el último HH-60J en MH-60T en agosto de 2016.

Los helicópteros mejorados recibieron instrumentación de vuelo digital (glass-cockpit) compuesto por cinco pantallas, nuevos sistemas de aviónica, comunicaciones y navegación. Gracias a estas actualizaciones los Jayhawk mejoraron drásticamente la conciencia situacional de los pilotos, aumentaron la seguridad y fiabilidad, lo que ha permitido a las tripulaciones del USCG mayor capacidad y efectividad durante la misión. Con este upgrade, los MH-60T fueron adaptados a los nuevos estándares establecidos por la FAA para la navegación.

El programa también mejoró y estandarizó los motores ya existentes de las aeronaves, y completó los trabajos para la extensión de vida útil en 10.000 horas de vuelo adicionales.

La flota de helicópteros MH-60T Jayhawk del USCG suma un total de 45 unidades, 42 de ellas actualizadas mediante retrofit y las 3 restantes son Seahawk excedentes de la U.S. Navy reconvertidos.

Sikorsky MH-60T Jayhawk, el helicóptero de alcance medio del USCG
Un HH-60J Jayhawk, del U.S. Coast Guard, sobre la cubierta de vuelo del USS Peleliu (LHA 5). El helicóptero tomó para repostar durante una misión de evacuación médica (medevac), el 4 de abril de 2012.
Imagen: U.S. Navy, Mass Communication Specialist Seaman Alex Van’tLeven.

Block 2 Upgrade (B2U)

La modificación del software mejoró la planificación de vuelo y las capacidades de navegación. Con el B2U se les incorporó una nuevo sistema de gestión global del tráfico aéreo, se mejoró la interfaz hombre-máquina y la seguridad operativa. Con esta actualización también se corrigieron las discrepancias creadas durante la conversión del HH-60J a la configuración actual MH-60T, que incluía la modernización del sistema de aviónica e instalación de nuevos sensores para lograr una arquitectura de aviónica común, denominada Common Avionics Architecture System (CAAS), para todas las aeronaves del U.S. Coast Guard.

Con la actuación B2U completa, todas las actividades de adquisición programadas para los helicópteros de recuperación de medio alcance concluyeron hasta el actual SLE, ya que en principio los MH-60T mejorados tenían un potencial de vida útil en servicio hasta el 2027.

Hitos de adquisición

Junio ​​de 2002El U.S. Coast Guard establece un programa para convertir sus helicópteros HH-60J Jayhawk, después redesignados como MH-60J, para reflejar la expansión de la misión en el estándar MH-60T
Enero de 2007El primer prototipo del MH-60T se incorpora a la flota
Enero de 2009Finalizan los trabajos de conversión en el prototipo del MH-60T
Febrero de 2014El servicio completa la conversión de su último MH-60J al estándar MH-60T
Marzo de 2016El servicio comienza la instalación del Block 2 Upgrade (B2U)
Agosto de 2016Se completan las modificaciones del B2U en toda la flota de MH-60T Jayhawk del USCG
Noviembre de 2016La Dirección de Adquisiciones (Procurement Directorate) transfiere la responsabilidad total del soporte de los helicópteros MH-60T Jayhawk a las instalaciones y personal técnico de mantenimiento del USCG

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