El helicóptero Lynx de Leonardo cumple 50 años desde su primer vuelo

El helicóptero Lynx de Leonardo cumple 50 años desde su primer vuelo
XW835.
©Leonardo Company.
  • El helicóptero Lynx, de Westland (posteriormente AgustaWestland, hoy Leonardo), voló por primera vez el 21 de marzo de 1971 desde la planta de la Compañía en Yeovil. En la actualidad, 50 años después, nueve países continúan confiando en la plataforma para sus misiones navales
  • El Super Lynx es el mejor helicóptero naval fabricado para operar desde los buques con capacidad portaeronaves más pequeños, por ello su 50 aniversario pone en relieve el éxito de la Compañía en este sector del mercado
  • Actualmente Leonardo, con el AW159 Wildcat, mantiene una posición clave en la defensa del Reino Unido contra sus amenazas offshore y onshore
  • El demostrador AH.1 G-LYNX continúa manteniendo el récord mundial del helicóptero más rápido

Hace 50 años, concretamente el 21 de marzo de 1971, un prototipo del helicóptero Lynx en color amarillo (XW835) despegó por primera vez desde la planta de Leonardo en Yeovil, Somerset (Inglaterra).

El hoy ya icónico helicóptero completó dos vuelos de 10 y 20 minutos con el piloto de pruebas Ron Gellatly a los mandos, Roy Moxam de copiloto, y el ingeniero de pruebas de vuelo Dave Gibbings, que se ocupó de la gestión de la instrumentación, seguimiento de los datos de estrés de todos los componentes de la aeronave y backup de observaciones.

Este hito es clave, ya que también marca el 50 aniversario de la entrada de Leonardo en el mercado de helicópteros de la categoría de tamaño y peso del Lynx (5,3 toneladas), dando inicio a la posición de liderazgo de la Compañía en el sector del ala rotatoria naval militar.

El helicóptero Lynx de Leonardo cumple 50 años desde su primer vuelo
XW836.
©Leonardo Company.

Los diseños y desarrollos posteriores a los que ha sido sometida la plataforma han logrado satisfacer las demandas de sus operadores gracias a las modernizaciones de sus componentes y equipos, lo que ha permitido al Lynx enfrentarse a las cada vez más cambiantes y evolutivas operaciones militares, tanto sobre tierra como en el mar, al mantener al helicóptero totalmente actualizado frente a los desarrollos tácticos y tecnológicos.

En gran medida, el legado del Lynx ha contribuido a la protección del territorio y las aguas del Reino Unido. Hoy continúa manteniendo ese rol a través de la última evolución de la plataforma, el AW159 Wildcat, una versátil aeronave con capacidad de combate siempre lista para contrarrestar cualquier potencial amenaza sobre el entorno marítimo.

Se han fabricado más de 500 unidades del modelo para clientes militares de todo el mundo. Hoy en día nueve de ellos todavía confían en el Lynx para sus misiones de guerra antisuperficie (ASuW, Anti-Surface unit Warfare) y antisubmarina (ASW, Anti-Submarine Warfare), vector de apoyo al fuego sobre el campo de batalla, búsqueda y rescate (SAR), vigilancia y protección de costa, como helicóptero utilitario para transporte ligero, etc.

Entre los actuales operadores de las diferentes variantes del Lynx se incluyen la Marinha do Brasil (desde hace más de cuatro décadas), la Royal Malaysian Navy y South African Defense Force.

A finales del año pasado la Armada brasileña (Marinha do Brasil) y Leonardo completaron en UK el Factory Acceptance Test (Prueba de Aceptación de Fábrica) para el retrofit del cuarto de los ocho helicópteros Super Lynx Mk21B, lo que confirma el compromiso de la Compañía en continuar proporcionando soporte para su base global de clientes que aún opera diferentes variantes del helicóptero anteriores al AW159 Wildcat.

Por otro lado Leonardo también está actualizando en su planta de Yeovil cinco Lynx Mk95A para la Marinha Portuguesa. Este upgrade incluye, entre otras tecnologías, nuevos motores y un moderno cockpit con pantallas integradas (glass-cockpit).

Historia

El helicóptero Lynx de Leonardo cumple 50 años desde su primer vuelo
XW838.
©Leonardo Company.

Los orígenes del desarrollo del Lynx básico comenzaron como parte de un programa de producción de helicópteros Anglo-Francés, entre Westland y Sud Aviation, para el que se utilizaron cinco prototipos pintados en otros cinco colores diferentes:

  • Amarillo (XW835)
  • Gris (XW836)
  • Rojo (XW837)
  • Azul (XW838)
  • Naranja (XW839).

El Early Flight Test se desarrolló con 13 unidades.

En marzo de 1972, el cuarto helicóptero “Basic” realizó su primer vuelo montando la primera cabeza de rotor “Monobloc”, que fue el estándar elegido para la producción en cadena.

Esta cabeza de rotor montaba un buje central con cuatro segmentos de aleteo forjados a partir de titanio monolititico, esta pieza es lo que define al “Monobloc”.

La primera versión naval del helicóptero fabricada, el Naval Lynx (XZ227), despegó por primera vez el 10 de febrero de 1976. La entrega inicial para la Royal Navy se hizo efectiva cinco meses después, concretamente el 8 de julio de 1976.

La Royal Netherlands Navy (RNN) encargó el modelo antes de que se completaran las pruebas para la versión naval en Reino Unido, despegando el primer Lynx Mk 25 en septiembre de 1976. El RNN lo recibió paralelamente a la Royal Navy, entrando en servicio en UK el 26 de enero de 1978. El British Army Air Corps también comenzó a recibir las primeras entregas en junio, y a finales del mismo año el Lynx llegó a Alemania (Bundeswehr).

El helicóptero incorporaba las tecnologías más modernas en aquel momento, incluyendo el Programa Británico de Rotor Experimental (BERP, British Experimental Rotor Programme), cuyas palas ofrecían menor resistencia aerodinámica lo que permitía aumentar su velocidad máxima de giro y con ello su capacidad de ascenso. El resultado de las mismas fue tan positivo que posteriormente se le incorporaron a todas las variantes del Lynx, el Super Lynx y al AW101 (inicialmente denominado EH-101 Merlin).

El helicóptero Lynx de Leonardo cumple 50 años desde su primer vuelo
G-LYNX.
©Leonardo Company.

La plataforma militar rompió el récord mundial de velocidad hace 35 años, concretamente el 11 de agosto de 1986, cuando un demostrador AH.1 modificado de fábrica, el G-LYNX, alcanzó los 216,45 kts (400,87 km/h, 249,09 mph) sobre el horizonte de Somerset, marcando el registro de velocidad absoluta de la FAI (Fédération Aéronautique Internationale) que todavía mantiene intacto.

Hoy, el AW159 Wildcat representa la respuesta más moderna de Leonardo para este segmento de mercado, continuando con el liderazgo del legado del Lynx a través de su diseño en base a un sistema de aviónica y equipo de misión totalmente integrados y un procesador táctico militar, derivado en una interfaz hombre-máquina, desarrollado para simplificar la carga de trabajo de la tripulación y aumentar la capacidad en el cockpit, mejorando la conciencia situacional y con ello la eficacia de las misiones de las fuerzas militares que los operan.

El AW159 ofrece un avanzado conocimiento situacional tanto en entornos marítimos como terrestres. Está diseñado para operar de forma completamente segura desde las cubiertas de vuelo de los buques más pequeños y en los ambientes más duros, bajo las condiciones meteorológicas y estados del mar más extremos, al mismo tiempo que entrega una alta disponibilidad para ejecutar con éxito sus misiones.

El helicóptero Lynx de Leonardo cumple 50 años desde su primer vuelo
Royal Navy Leonardo AW159 Wildcat.
©Ricardo Brea Muñiz.

El Wildcat (6 toneladas) no sólo es clave para la actual y futura protección de la flota de la Royal Navy, sino que también se encuentra en servicio con otras fuerzas militares entregando la capacidad multi-role que necesitan para sus operaciones ASW y ASuW. Para la British Army es parte integral del 1st Aviation Brigate en el rol de Coordinación y Reconocimiento de Ataque, con capacidad para enfrentarse a todo el espectro de misiones que realizan.

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